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科大讯飞是如何从不赚钱变为人工智能“网红”的?

财柒 2018-03-12 16:26

在人工智能概念正红的当下,有一家公司你一定不陌生,那就是科大讯飞。然而在创立初期,科大讯飞也经历了让公司绝望的日子,如何险中求胜,让我们一起听听科大讯飞的故事。

科大讯飞的诞生

故事的开头得从科大讯飞董事长刘庆峰说起。1973年,刘庆峰出生于安徽泾县,读书期间一直戴着“学霸”光环。

初中,刘庆峰开始自学立体几何、微积分、线性代数。1985年,12岁的他参加泾县初中数学、物理竞赛,包揽两个第一,隔年又以全县第一的成绩考入宣城中学。

在1990年,年仅17岁的刘庆峰被推荐到清华大学汽车工程专业,而他却放弃保送,亲自参加高考,结果以超出清华录取分数线40多分的成绩被中科大电子工程系录取,本硕博连读。那年,进入中科大就读的学生中有13个省的高考状元。

大学时期刘庆峰

当学霸掉进学霸堆里,刘庆峰依旧表现优异,进校第一次摸底考试开始,他几乎拿到了所有数理学科考试的第一名。

刘庆峰与语音技术结缘是在大二,刘庆峰被中国语音界元老王仁华教授相中。当刘庆峰第一次走进语音实验室时,他被那种会说话的语音合成技术震撼了。精通数学的刘庆峰很快崭露头角,他牵头完成一个语音合成系统,并赢得了“国家863计划成果比赛”一等奖。

1996年,刘庆峰的小团队就为华为提供语音技术服务(优化114电话咨询平台的语音,使机器的读音更接近人声),赚得4万多元。

1999年,26岁的刘庆峰联合另外17名“学霸”正式创立科大讯飞。

起初科大讯飞不叫科大讯飞,刘庆峰一帮学霸和一家企业合作,该企业老总为1996 年的“全国十大杰出青年”,企业出钱在中科大办了一个联合实验室——“中国科大中银天音智能多媒体实验室”,刘庆锋担任实验室的主任,也是中银天音公司的总工。实验室条件非常简陋,1999年春节前后,公司出现经营上的困难,到了发不起工资阶段,刘庆峰借钱给大伙发工资。随后他成立了安徽硅谷天音科技信息有限公司(硅谷天音),注册资金300万。

刘庆峰和他的早期创业团队

对于基础研究来说,300万不耐花,随后在1999年年底刘庆峰等人融到了第一笔3000万的投资,融资的同时也正式改名为科大讯飞。拿到钱,刘庆峰先做了资源整合,还把中银天音时期的专利知识产权买了回来。

坎坷追梦

科大讯飞第一个To C(面向消费市场)的产品是畅言软件,这是一款针对PC 的软件,能把语音自动转换成文字的软件,刘庆峰当时还放豪言:“三年做到亿元市场规模,上市更不在话下,大家都能成为百万富翁。”

2000年华为与科大讯飞签订了供货商协议,购买语音合成技术。紧接着,是中兴、鑫泰、神州数码……中国做大型智能网络公司都需要语音合成引擎,科大讯飞由此成为专业的技术提供商。到2000年底,科大讯飞已经有了稳定的50位客户。他们也在2001年拿到了来自联想投资、英特尔投资和复星集团的下一轮的风险投资。

然而回顾1999年—2003年的五年间,科大讯飞始终不见盈利,有媒体评价当时的科大讯飞:“技术一流,财报末流”。简直就是消耗股东的耐心。

刘庆峰在一次采访中回忆:“记得是2000年吧,投资经理到科大讯飞参加了第一次月度会。听说他参加完回去就哭了,说没想到科大讯飞的业绩这么差。”

为了赚钱,刘庆峰被迫做了一些系统集成的业务,一直扮演提供稳定现金流的角色。同时,科大讯飞还发现了教育市场的机会,通过提供带读、朗诵语音评测等技术,科大讯飞占领了该领域绝大部分市场份额。

2004年,一直保持坚守的刘庆峰终于等来好消息,那就是科大讯飞实现了扭亏为盈。随后科大讯飞的语音合成技术和语音识别技术开始在国际比赛的舞台上展露头角。

在科大讯飞成长道路上,有一个技术不得不提,那就是彩铃。2005 年,彩铃自韩国引入中国后,受到消费者的热烈追捧。但令运营商困扰的是,电话只能通过按键选择 1- 9 之间的 9 首彩铃,也许语音是一个不错的选择。 

接到需求的讯飞开发了“声动炫铃”,一套可以让消费者使用语音选择彩铃的系统。这套系统被迅速从安徽运营商推广到联通总部,中国电信、中国移动开通彩铃业务后也选择了这套系统。基于此,讯飞进一步探索了个性化彩铃、爱吼网等产品,当时的音乐、彩铃相关语音业务平台几乎都由讯飞负责。 

凭借这些业务和收入,讯飞开始了连续 3 年净利润130%的复合增长。2007 年营收突破 2 亿元。

2008年,科大讯飞登陆中小板,给联想投资带来超过40倍的回报。

当时,有业内人士表示科大讯飞成功“逆袭”的关键原因在于,刘庆峰在初战告败后迅速调整了商业模式,不再以终端用户为主要服务对象,转而为企业开发者提供基础语音服务,这一转型让科大讯飞转败为胜。

布局人工智能

2010年10月,“讯飞语音云”正式发布。当时有业内人士表示“这是一步只赚不赔的妙棋” ,只要有足够的使用者,讯飞就能获得大量语音数据,为技术模型的调整和迭代提供“燃料”。针对大公司收费、针对创业者免费的方针不仅保证了讯飞的收入,还为其挖掘语音相关创业团队提供了最佳来源 。同时作为一块未被开辟的市场,越多的用户使用语音相关技术,语音市场就越大。

2014 年,科大讯飞与香港中文大学教授汤晓鸥(“人脸识别独角兽”商汤科技创始人)及其研究团队合作,用户可以在讯飞云平台上使用准确率达 98.52%(LFW 数据库上准确率)的人脸识别技术。同时还与哈尔滨工业大学合作推出“语言技术平台 LTP”,为开发者提供中文分词、词性标注、命名实体识别、依存句法分析、语义角色标注等自然语言处理技术服务。涉足计算机视觉(CV)、自然语言处理(NLP)的讯飞语音云,完成了向人工智能技术平台的转变 ,于 2015 年正式更名为“讯飞开放平台”。

当年3月4日,科大讯飞与京东签署《投资合作协议》,拟共同投资1.5亿元设立讯京信息科技有限公司,致力于智能家居硬件产品、语音解决方案及智能硬件平台服务的研发和推广。三个月后,两者便携手发布了支持语音交互叮咚智能音箱。同年年末的年度发布会上,讯飞发布了录音包、录音笔、讯飞听见、智学网、E听说等众多C端产品。

2015年和2016年,科大讯飞曾做过两次定向增发,分别募资21亿元和3亿元,并将其中的大部分资金用于智慧课堂、在线教学云平台、中小学教育信息化服务等教育相关业务中,小部分资金用于发展AI技术“讯飞超脑”。有业内人士表示:“从市场效果来看,服务于企业市场的科大讯飞更多来自政府在变相的鼓励与补贴,而不是来自消费者市场的变现。” 

2016年锤子发布会,老罗现场演示科大讯飞语音输入法,一字不差,让其迅速成为超级网红。

2017年科大讯飞让人印象深刻的还是股市行情,科大讯飞在年初的股价约为27.39元每股,而截止2018年1月3日的股价约为62.94元每股,涨幅为130%。

不过有媒体分析科大讯飞近十年财报发现:“仅政府补助的金额就占到科大讯飞净利润的1/4~1/3,也就是说至少有四分之一的净利润来自政府补助。”这一定程度上降低了科大讯飞净利润的“含金量”。

该分析师还认为,随着语音技术壁垒渐消,BAT等入局打造语音交互平台,通过技术免费策略迅速抢占行业赛道和市场,必要时甚至发起补贴大战,构成了科大讯飞的外部威胁。有人还把科大讯飞和Nuance放到一起比较。

Nuance是全球最大的语音识别技术公司,这十几年里,其经历了无数次起起落落:曾被苹果、Google、三星捧在手上,被绝大多数语音公司为之朝贡。之后却连连遭遇市值暴跌、技术瓶颈、客户流失、离职潮、错过最佳出售时间等,最终不得不从只专注纵向深耕算法的技术提供商转型为横向扩展各行业解决方案的公司。

可见想要不被大公司剿灭,必须得有无人替代的技艺,科大讯飞能一骑绝尘成为国际顶级人工智能公司吗?

(注:关于文中科大讯飞成长史的细节部分,整理于网络上公司高层的采访)

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财柒

多年财经媒体从业经验,现任云掌财经副总编辑。

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